Чьяпас, самый бедный из всех мексиканских штатов, расположенный на границе с Гватемалой и больше напоминает Центральную Америку, чем Мексику. Его быстро растущее население, которое на сегодня достигает 4,3 млн человек, почти целиком составляют индейцы (преимущественно потомки майя). Это в основном крестьяне, которые с трудом зарабатывают себе на жизнь, обрабатывая небольшие малопродуктивные участки земли на склонах тропических лесов. Более плодородные почвы долин в течение столетий входили в состав имений крупных землевладельцев.

Такое распределение земель в этом районе не поменялось за столетия, несмотря на то, что во многих других штатах земельная реформа изменила характер землевладения. Пытаясь исправить ситуацию, правительство Мексики решило ввести новые программы создания системы услуг и новых рабочих мест (основным предыдущим проектом в 1980-х годах была программа выращивания кофе, что оказалось напрасным делом в связи с  резким падением мировых цен на этот продукт).

За этим последовало принятие поправки к конституции, которая позволяла приватизацию индейских земель (которые находились перед этем в общинном владении). Этот шаг расценивался правительством как возможность ускорения привлечения туземного населения к национальной экономике, но на это не согласилась большинство индейских общин. Все эти события обострили давние чувства обиды жителей Чяпасу, которые почти не воспользовались теми преимуществами, которые принесла с собой мексиканская революция.

Радикальная группа крестьян - майя начала тайно создавать организацию для возобновление исторической борьбы индейских пеонов за землю и справедливую власть. За бегство от нищеты и маргинального положения в мексиканском обществе.

1 января 1994 г. эта организация, которая теперь называла себя Национальной армией освобождения, начала партизанскую войну.  Приурочив восстание ко дню вступления в действие соглашения с США, организация, которая насчитывала всего несколько тысяч, но заявляла о поддержке полмиллиона симпатизирующих, обеспечила своей программе максимальную огласку.

Программа содержала требования земельной реформы, доступа индейского населения к большиь экономическим возможностям, обеспечение культурной идентичности и местной автономии. Мексиканская армия мгновенно отреагировала на выступление и быстро вытеснила повстанцев из городов. Хотя военные быстро прекратили свои жестокие действия после обнародования прессой ряда нарушений ими прав человека, с того времени армия продолжает сохранять свое присутствие в Чяпаси в количестве 50 000 человек.